Blue whales absorb up to 10 million microplastics per day, according to a study

The investigation was carried out thanks to an analysis in which 191 blue whales, 65 humpback whales and 29 common rorcuals were tagged (REUTERS)
The investigation was carried out thanks to an analysis in which 191 blue whales, 65 humpback whales and 29 common rorcuals were tagged (REUTERS)

El animal más grande del mundo, la ballena azul (Balaenoptera musculus), también devora más plastic que cualquier otro animal de la Tierra, según un nuevo estudio. Los researchers calcularon que cada gigante con barbas podría ingerir hasta 43.5 kilograms of microplastics in a single day, lo que equivale al peso medio de un ser humano de 13 años.

Los microplásticos are pieces of plastic that are smaller than 5 millimeters and are created with the same time as the pollution plástica se decompone deboto a la action de las olas y la radiación ultravioleta (UV) en la superficie del océano. Estos diminutos trozos de plástico se han encontrato en los estámógas o excrementos de una amplia gama de especies en todos los niveles de la red alimentaria marina. Sin embargo, it is difficult to determine the exact quantity of microplastics that consume different marine species.

En a new study published recently in the magazine Nature Communicationsthe researchers used computer models to generate the first predictions of the quantities of plastic ingested by three species of barbados whales – blue whales, common rorcuales (Balaenoptera physalus) y ballenas jorobadas (Megaptera novaeangliae)– en el Ecosistema de la Corriente de California, un hot point de cetáceos en el Pacífico oriental.

Single-use plastic has an average lifespan of 12 to 15 minutes, but it can take between 400 and 1000 years to disintegrate (REUTERS)
Single-use plastic has an average lifespan of 12 to 15 minutes, but it can take between 400 and 1000 years to disintegrate (REUTERS)

Los resultados mostraron que las ballenas azules eran las claras campeonas en cuanto a la ingesta de plástico. Una sola whalena azul swallows up to 10 million trozos a day during its principal feeding season, which lasts between 90 and 120 days during summer months before the giant whales migrate.

In comparison, a humpback whale can consume up to 200,000 trozos of microplastic per day -50 times less than blue whales- during its maximum feeding time, according to the researchers.

“La nueva estimación para las whalenas azules es más del doble de las estimaciones más extremas propuestas por estudios anteriores y significa que los enormes cetáceos podrías estar consumiendo fácilente más de mil miliones de piezas de microplástico cada año”, they wrote.

The research noted that 99% of the microplastics that penetrated the body of the whales were inside their presses (REUTERS)
The research noted that 99% of the microplastics that penetrated the body of the whales were inside their presses (REUTERS)

Las ballenas azules se alimentan tomando enormes tragos de agua de mar y luego filtrando su comida, que consiste predominantly en pequeñas criaturas parecidas a los camarones llamadas krill, así como en diminutos peces, como sardinas y anchoas, del agua.

Cada bocado puede contener hasta 80,000 liters de agua, según a studio in 2011 publicado en el Journal of Experimental Biology. Por tanto, cabe suponer que la majority de los plásticos que ingieren las ballenas procedente directamente de la columna de agua.

Sin embargo, según los autores del estudio, sólo el 1% de los plásticos que ingieren las balenas barbadas procede directamente del agua que filtran por la boca. El 99% restante comes preenvasado dentro de los alimentos que ingieren. En otras palabras, the volume of food that the whales consume is directly related to the amount of plastic that is consumed in their intestines.

Según el estudio, las ballenas se alimentan, sobre todo, a entre 50 y 250 metros de profundidad
Según el estudio, las ballenas se alimentan, sobre todo, a entre 50 y 250 metros de profundidad

For the study, the team combined data from satellite tracking, images from drones feeding whales and sonar records from fishing boats to create a detailed model of the amount of krill and fish that cetaceans were eating. que, a su vez, reveló la quantity de plastico que podriana estar tragando accidentalmente.

“Las ballenas azules ingerían much más plastic que otras especies porque su enorme tamaño les obliga a devorar quantitas significativa majores de presas llenas de plástico, lo que las pone en mucho mayor riesgo”, they detailed.

Todavía se desconocen las posibles repercusiones en la salud de las whalenas por el consumo de enormes quantitas de microplásticos. Pero los researchers señalaron que, como mínimo, el hecho de llevar ese peso extra indigerible podría significar que las ballenas están quemando más energía.

“Imagínense lo que es llevar 45 kilos extra”, dijo a la agency de noticias francesa AFP the principal author of the study, Shirel Kahane-Rapport, candidata al doctorado en la Estación Marina Hopkins de la Universidad de Stanford, en Pacific Grove, California. “Sí, es una ballena muy grande, pero eso ocupará espacio”.

The form in which the microplastics are transferred is through the food chain (Photo: Twitter).
The form in which the microplastics are transferred is through the food chain (Photo: Twitter).

En a studio in 2017 publicado en la revista Analytical Methods, los científicos descubrieron que los microplásticos podridán acabar dentro de la grasa de los cetáceos, la gruesa capa de grasa que los aísla de las frías temperatures del océano. Pero no está claro que efecto podría tener esto en las ballenas azules.

“Las enzymas del estámoga de las whalenas podridán decomponer los microplásticos en nanoplásticos aún más pequeños, de entre 1 y 1,000 nanométros de ancho, que podridán volver a liberarse en el medio ambiente”, explained the specialists.

The team hopes that their findings can be used by otros científicos para evaluar los riesgos para la salud que los microplásticos suponen para las whalenas azules y otras whalenas barbadas. “La dosis define el veneno”, indicated Kahane-Rapport. “Con más información sobre la quantidad de plastico que comen las whalenas, los nuevos models pueden predecir mejor los risgos para la salud de estos enormes animales”, he concluded.

Follow reading:

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *