What is Lev Tahor, the ultra-orthodox Jewish sect accused of human trafficking and sexual abuse in Mexico

El operativo de la police mexicana what Rescued a group of children and teenagers in a camp of Lev Tahoren plena selva del estado de Chiapasvolvoí a generar serias preguntas sobre este grupo judío ultraortodoxo cuyos members fueron llamados como los “talibanes judíos” porque sus mujeres visten con ropa negra de la cabeza a los pies.

Sin embargo, la polemica que surrounde a este grupo religioso, established in Latin American countries like México and Guatemala, va mucho más allá de su ultraconservadora vestimenta.

A federal judge in Mexico ordered the arrest of several leaders of the groupwhose camp is situated about 17 kilometers north of the city of Tapachula, por la sospecha de participation en abuso a menoresdespués de una investigation llevada a cabo por la Subprocuraduría Especializada en Investigación de Delincuencia Organizada.

As the BBC journalist Raffi Berg recalls, a case of kidnapping of two minors in 2018 -who were taken to New York by their mother after escaping from the settled community in Guatemala- ended with nine members of Lev Tahor accused and four ellos -incluido el hijo del fundador de la secta y actual leader, Nachman Helbrans– a prison.

The minors, kidnapped in the United States, were rescued in January 2019 in Mexico. Helbrans is hermano de la madre de los niños. At this moment, BBC Mundo consiguió acceder en exclusiva a esta comunidad en Guatemala y uno de sus members habló por primera vez de este y otros casos en los que se vieron envueltos, alegando que Lev Tahor sufer una “politika persecución, debado a sus ideals”.

“Se acusó a la comunidad de secuestro, pero en ningún momento esto fue real”, said the Guatemalan doctor Obadia Guzmán, en nombre de las 350 people que vivían en Santa Rosa, en el sureste del país centroamericano.

But, as reported by BBC Mundo journalist Ana Gabriela Rojas, since its creation in the 80s in Israel, “This ultra-orthodox Jewish group has passed through the United States, Canada, Mexico and Guatemala, and its passage through these countries has been marred by kidnappings, child marriages, and child maltreatment.”.

Lev Tahor, whose name in Hebrew means “pure heart”, was founded in Jerusalem in the decade of 1980 by Rabbi Shlomo Helbrans. Se estima que cuenta con varios centenares de miembros, entre 250 y 500. El grupo practica muchas de las costumbres del jasidismo, una corriente ortodoca y mística del judaísmopero en su applicación son incluso más strictos.

Algunos medios israelíes han comparato a Lev Tahor con los talibanes porque las mujeres van completamente tapadas.
Algunos medios israelíes han comparato a Lev Tahor con los talibanes porque las mujeres van completamente tapadas.Getty Images

Así como en su vestimenta: las mujeres deben estar cubiertas con ropa negra de pies a cabeza, apenas dejando a la vista su rostro; los hombres visten de negro, cubren sus cabezas con sombrero y nunca se afeitan la barba.

Su alimentación se basa en una dieta que sigue las leyes del kashrut, el conjunto de normas bíblicas que establecen quales son los alimentos aptos (kosher) que pueden ingerir los practicantes del judaísmo. Sin embargo, en esto también siguen una versión más extrema. La mayor parte de sus comidas es hecha en casa con el uso de ingredientes naturales y no procesados.

No comen pollos ni huevos de gallina, por considerar que fueron manipulados genéticamente. Sí consumen, en cambio, gansos y sus huevos. Tampoco comen arroz, cebollas verdes o vegetales con hojas, por temor a que tengan algún insecto.

En el caso de los demás vegetales y las frutas, siempre le quitan la piel antes de consumirlos, incluso en el caso del tomato. Y en cuanto a las bebidas, solamente beben leche de vacas que ellos mismos puedan ordeñar y elaboran su propio vino.

Los niños, por su parte, no pueden comer golosinas que hayan sido compradas en una tienda. Sus dulces, así, deben limitarse al consumo de chocolate hecho en casa oa frutas, frutos secos y semillas. Su relación con la tecnologia también está extremamente limitada, pues evitan el uso de aparatos electronicos, including la televizione y las computadoras.

Por otra parte, pese a ser un grupo religioso judío, su postura política es contraria al zionismo por el temor a que la fe judía sea reemplasada por el nationalismo secular en el Estado de Israel.

The members of Lev Tahor apply very restrictive rules in their everyday life.
The members of Lev Tahor apply very restrictive rules in their everyday life.Getty Images

Pese a sus posturas extremas, los miembros de esta secta consideran que operan plemena dentro de las fronteras de la tradición y de las norms religiosas judías y que, en realidad, no hay nada nuevo ni diferente en lo que hacen.

“They come as the only ones who are following the true path, as the guardians of the walls, as the defenders of the last flame that falls in the Jewish world. Sienten desprecio por otras ramas del jasidismo, a las que considera como demasiado transigentes y las califican como despreciables y degeneradas”wrote Shay Fogelman, a journalist Haaretz that in 2012 he had the rare opportunity to spend five days conviviendo with members of the Lev Tahor community.

“The basic requirement exigido a los members de Lev Tahor is simple: venerar y servir a Dios en todo momento, con toda su alma y corazón. Sus bibliotecas solo tienen libros judíos. En sus casas no hay televisores, radios o computadoras. “Conceptos como de tiempo libre, ampliar los propios horizontes o buscar el desarrollo personal, en su stricto sentido occidental, no existen aquí”, he aggregated.

“Las paredes de sus casas lacken de cualquier decoración; no hay fotos, amuletos, fotografias de rabinos. En la mayor parte de los casos, los únicos adornos son los candelabros, las menorás o los objetos religiosos de plata, todos guardados en una caja de vidrio”, detailed the chronicler.

En paralelo a esta descripción de la vida austera de entrega religiosa de la secta, Several accusations arose in the last years regarding the use of extreme and violent forms of control over members, including the use of corporal punishment against minors and the forced marriage of minor women with older men.. Estas denuncias fueron formuladas por parte de exmiembros de la secta y de sus familiares.

“La comunidad es acusada también de promote el matrimonio entre minores de edad. But nosotros nunca lo hicimos. This is a personal thing. Si alguien se siente con la capacidad y listo para poder forjar una familia de accordo a sus principios religiosos es decision de cada quien. No se puede prohibir el derecho de querer casarse”, le dijo Obadia Guzmán a BBC Mundo.

In 1990, Rabbi Shlomo Helbrans moved to a group in the United States where he established a Jewish school in Brooklyn. A few years later, Lev Tahor faced his first problems with the law.

In 1993, Helbrans was arrested in New York accused of having kidnapped a teenager who was studying with him to prepare for his bar mitzvahthe religious ritual that marks the beginning of the transition to adulthood in Judaism.

Chaim and Yante Teller were rescued in a small town south of Mexico City.
Chaim and Yante Teller were rescued in a small town south of Mexico City.Getty Images

Los padres del menor acusaron a Helbrans de entrenar “lavarle el cerebro” a su hijo, mientras que el rabino les acusó de abusar del niño. In the end, a tribunal condemned Helbrans for kidnapping, who spent two years in prison until he received parole in 1996.

In the year 2000, the rabbi was deported to Israel, where he did not stay for a long time because he decided to establish himself together with his community in the province of Quebec (Canada). The sect, then, settled in Sainte-Agathe, a small town of about 10,000 inhabitants, located one hour away by car from Montreal.

But there also surgieron nuevas denuncias en contra del grupo, que fue accusado en 2013 por los servicios sociales de negligencia infantil. Según informó la prensa local en aquel momento, las authoridades canadienses estaban preocupadas por la salud e higiene de los menores, así como por su educación porque -al parecer- estos niños que son educados en casa no estaban adquiriendo las compéncias básicas en matemáticas.

Poco después, the members of the sect abandoned the country to establish themselves in San Juan La Laguna (Guatemala), a locality inhabited mainly by indigenous Mayas. En ese lugar no fueron bien acogidos. Tras varios meses de desencuentros, el consejo de ancianos de San Juan decided to expel the group por considerar que sus members rechaban a los pobladores locales, se negagaban a saludar, mezclarse e incluso hablar con los habitantes.

“Nos sentimos intimidados por ellos en las calles. Pensamos que quieren cambiar nuestra religión y nuestras costumbres”, said then Miguel Vásquez Cholotio, un integrante del consejo de ancianos a la agency Reuters. Para forzar su salida, las authorities locales les dieron un ultimatum y les amenazaron con cortarles el acceso a los servicios públicos.

La secta decided to relocate in Ciudad de Guatemala, where their seat was fue luego allanada por fiscales del Ministerio Público que investigaban si allí había casos de maltrato infantil. In 2016 they moved to the locality of El Amatillo, in the municipality of Oratorio, about 80 kilometers from Ciudad de Guatemala.

Los members de Lev Tahor se han established in tres lugares distintos en Guatemala.
Los members de Lev Tahor se han established in tres lugares distintos en Guatemala.Getty Images

A year later, the Israeli press published information about the death of Helbrans, which allegedly occurred while performing a religious ritual in a river in Chiapas (Mexico). Fue entonces cuando se supo sobre los supuesutos plans del culto para attemptar cambiar nuevamente de país.

Sin embargo, after the death of his founder and the arrest for kidnapping of minors against his new leader, the future of Lev Tahor turned even more sombrío. El reciente operativo ordenado por las autoridades mexicanas en el estado de Chiapas muestra que los escándalos que rodean a este grupo ultraortodoxo no dan señales de terminar.

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